Effetti neurali dello stress acuto sull’appetito

Lo stress è prevalente nella società moderna e può influenzare la salute umana attraverso i suoi effetti sull’appetito. Tuttavia, la conoscenza dei meccanismi neurali correlati all’alterazione del livello soggettivo dell’appetito causato dallo stress acuto nell’uomo rimane limitata. I ricercatori si sono concentrati sugli effetti dello stress causati dall’aspettarsi eventi personali critici come esami scolastici e il parlare in pubblico sull’appetito e mirano a chiarire i meccanismi neurali con cui lo stress acuto influisce sull’appetito nei maschi sani e non obesi durante il digiuno. In totale, 22 volontari maschi a digiuno hanno partecipato a due esperimenti (condizioni di stress e controllo) in giorni diversi. I partecipanti hanno svolto un compito logico-mentale-aritmetico che induceva stress in entrambe le condizioni, quindi hanno visualizzato immagini di cibo, durante le quali la loro attività neurale è stata registrata mediante magnetoencefalografia (MEG). Nella condizione di stress, ai partecipanti è stato detto di eseguire nuovamente il compito di discorso e aritmetica mentale in seguito alla visualizzazione delle immagini del cibo; tuttavia, un altro compito aritmetico del linguaggio e della mente non è stato effettivamente svolto. I livelli soggettivi di stress e appetito sono stati quindi valutati usando una scala analogica visiva. L’elettrocardiografia è stata eseguita per valutare l’indice della variabilità della frequenza cardiaca che riflette l’attività del nervo simpatico. I risultati hanno mostrato che i livelli soggettivi di stress e l’attività nervosa simpatica erano aumentati durante la registrazione MEG nella condizione di stress, mentre l’appetito aumentava gradualmente durante la registrazione MEG solo nella condizione di controllo. La diminuzione della potenza della banda alfa (8-13 Hz) nel polo frontale causata dalla visualizzazione delle immagini degli alimenti era maggiore nelle condizioni di stress che in quelle di controllo, suggerendo che lo stress acuto può sopprimere l’aumento dell’appetito e questa soppressione è associata con l’alterazione dell’attività neurale nel polo frontale. Poiché è stato riferito che il polo frontale è coinvolto nel pensiero e nella pianificazione delle azioni future e nel controllo cognitivo dell’appetito, si ipotizza che le aspettative dei partecipanti sul successivo compito di discorso e mente-aritmetico nel presente studio abbiano attivato il polo frontale per il pensiero e la pianificazione delle azioni future. Questa attivazione del polo frontale potrebbe aver interferito con i processi regolatori relativi all’appetito che sono stati anche asserviti dal polo frontale, con conseguente soppressione dell’appetito sotto lo stress causato nell’esperimento. Questi risultati forniranno indizi preziosi per comprendere meglio i meccanismi neurali mediante i quali lo stress acuto influenza l’appetito e potrebbero contribuire allo sviluppo di metodi per prevenire e ridurre gli effetti negativi sulla salute causati dallo stress.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Neural effects of acute stress on appetite: A magnetoencephalography study”. Chika Nakamura, Akira Ishii, Takashi Matsuo, Rika Ishida, Takahiro Yamaguchi, Katsuko Takada, Masato Uji, Takahiro Yoshikawa. PLOS ONE

Immagine: Stress (Anthony Flake)

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