L’alcolismo in famiglia modifica il cervello

Non devi essere un bevitore perché il tuo cervello sia influenzato dall’alcolismo. Un nuovo studio mostra che il solo fatto di avere un genitore con un disturbo da consumo di alcol influenza il modo in cui il cervello passa tra stati attivi e di riposo, indipendentemente dalle proprie abitudini alimentari. Lo studio, condotto da ricercatori della Purdue University e della Indiana University School of Medicine, ha scoperto che il cervello si riconfigura tra il completamento di un compito mentalmente impegnativo e il riposo. Ma per il cervello di qualcuno con una storia familiare di un disturbo da uso di alcol, questa riconfigurazione non avviene. Mentre la transizione mancante non sembra influire sul modo in cui una persona svolge il compito mentalmente impegnativo, potrebbe essere correlata a funzioni cerebrali su larga scala che danno origine a comportamenti associati alla dipendenza. In particolare, soggetti di studio senza questo processo cerebrale hanno dimostrato una maggiore impazienza nell’attesa di ricompense, un comportamento associato alla dipendenza. I risultati sono pubblicati sulla rivista NeuroImage. Il modo in cui il cervello si riconfigura tra gli stati attivo e di riposo è paragonabile al modo in cui un computer chiude un programma. Nel momento in cui chiudi un programma, un computer deve rimuoverlo dalla memoria, riorganizzare la cache e forse cancellare alcuni file temporanei. Questo aiuta il computer a prepararsi per il prossimo compito. Allo stesso modo, hanno scoperto che questo processo di riconfigurazione nel cervello umano è associato alla conclusione di un compito e alla preparazione per il successivo. Il gruppo di ricerca, il CONNplexity Lab, adotta un approccio computazionale alla neuroscienza e alle scienze cognitive. Ricerche passate hanno dimostrato che una storia familiare di alcolismo colpisce l’anatomia e la fisiologia cerebrale di una persona, ma la maggior parte degli studi ha esaminato questo effetto solo in stati di riposo o attivi e separati piuttosto che nella transizione tra di loro. Molto di ciò che fanno i cervelli è passare da compiti e stati diversi. Si sospettava che questo cambiamento di compito potesse essere leggermente inferiore nelle persone con una storia familiare di alcolismo. Lo studio ha definito una “storia familiare di alcolismo” come qualcuno con un genitore che aveva abbastanza sintomi per costituire un disturbo da consumo di alcol. Circa la metà dei 54 partecipanti allo studio aveva questa storia. I ricercatori dell’Università dell’Indiana hanno misurato l’attività cerebrale dei soggetti con uno scanner MRI mentre completavano un’attività mentalmente impegnativa su un computer. Il compito richiedeva loro di trattenersi in modo imprevedibile dalla pressione di un tasto sinistro o destro. Dopo aver completato l’attività, i soggetti si sono riposati mentre guardavano un punto fisso sullo schermo. Un’attività separata al di fuori dello scanner per risonanza magnetica ha misurato il modo in cui i partecipanti hanno risposto ai premi, ponendo domande come se desiderassero $ 20 subito o $ 200 dopo un anno. I ricercatori hanno elaborato i dati e sviluppato un framework computazionale per estrarre diversi schemi di connettività cerebrale tra il completamento del compito mentalmente impegnativo e l’accesso allo stato di riposo.  I dati hanno rivelato che questi schemi di connettività cerebrale sono stati riconfigurati entro i primi tre minuti dal completamento dell’attività. Al quarto minuto di riposo, l’effetto era completamente scomparso. E non è un processo silenzioso: la riconfigurazione coinvolge più parti del cervello contemporaneamente. Queste regioni del cervello parlano tra loro e sono fortemente implicate nel compito, anche se a questo punto il compito è già completato. Sembra quasi un’eco del tempo di ciò che stava succedendo. I soggetti privi della transizione presentavano anche i fattori di rischio che i ricercatori hanno visto essere coerenti con lo sviluppo dell’alcolismo. Questi includono l’essere maschio, un maggior numero di sintomi della depressione e l’impazienza alla ricompensa. Una storia familiare di alcolismo, tuttavia, si è distinta come la differenza statisticamente significativa in questa riconfigurazione del cervello. La scoperta influisce sulla ricerca futura, in quanto in passato, si è ipotizzato che una persona che non beve eccessivamente sia un controllo sano per uno studio. Ma questo lavoro mostra che una persona con solo una storia familiare di alcolismo può anche avere alcune sottili differenze nel modo in cui opera il cervello.

Daniele Corbo

Bibliografia: “The disengaging brain: Dynamic transitions from cognitive engagement and alcoholism risk”. Enrico Amico et al. NeuroImage

Immagine: Young alcoholic (Gregor Trzaska)

3 commenti Aggiungi il tuo

  1. Le perle di R. ha detto:

    Non avviene in maniera genetica, giusto? Accade perché il figlio stando a contatto col genitore alcolista è costretto a subire alcune conseguenze legate al rapporto col genitore o al supporto che è costretto a dargli nonostante il suo disappunto?

    "Mi piace"

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