Scoperto un secondo tipo di schizofrenia

I ricercatori della Penn Medicine sono stati i primi a scoprire due distinti sottotipi neuroanatomici della schizofrenia dopo aver analizzato le scansioni cerebrali di oltre 300 pazienti. Il primo tipo mostrava volumi più bassi di sostanza grigia rispetto ai controlli sani, mentre il secondo tipo aveva volumi sostanzialmente simili al cervello normale. I risultati, pubblicati giovedì sulla rivista Brain, suggeriscono che, in futuro, la spiegazione di queste differenze potrebbe informare opzioni di trattamento più personalizzate. Numerosi altri studi hanno dimostrato che le persone con schizofrenia hanno volumi significativamente più piccoli di tessuto cerebrale rispetto ai controlli sani. Tuttavia, per almeno un terzo dei pazienti che hanno esaminato, questo non valeva: il loro cervello era quasi completamente normale. In futuro, non si potrà dire: “Questo paziente ha la schizofrenia”, ma si dovrà dire: “Questo paziente ha questo sottotipo”o”Questo schema anormale”, piuttosto che avere un ampio ombrello sotto il quale tutti sono classificati. La schizofrenia è un disturbo mentale poco compreso che presenta tipicamente allucinazioni, false credenze e altri problemi cognitivi, sebbene i sintomi e le risposte al trattamento variano ampiamente da paziente a paziente. Fino ad ora, i tentativi di studiare la malattia, confrontando cervelli sani e malati, hanno trascurato di rendere conto di questa eterogeneità, che probabilmente ha confuso i risultati della ricerca e minato le cure cliniche. Per caratterizzare meglio le distinte differenze cerebrali all’interno della popolazione di pazienti affetti da schizofrenia, Per questo studio è stato istituito un consorzio di ricerca che attraversava tre continenti: Stati Uniti, Cina e Germania. La coorte internazionale di partecipanti allo studio comprendeva 307 pazienti affetti da schizofrenia e 364 controlli sani, tutti di età pari o inferiore a 45 anni. I ricercatori hanno quindi analizzato le scansioni del cervello utilizzando un metodo di apprendimento automatico sviluppato presso Penn chiamato HYDRA (Heterogeneity Through Discriminative Analysis). L’approccio aiuta a identificare i “sottotipi di vera malattia” limitando l’influenza di variabili confondenti, come l’età, il sesso, i protocolli di imaging e altri fattori. Questo metodo ha permesso di sotto-categorizzare i pazienti e scoprire in che modo differivano dai controlli, permettendo allo stesso tempo di sezionare questa eterogeneità e prendere in considerazione più patologie, piuttosto che cercare di trovare un modello dominante. Dopo aver applicato questo metodo di apprendimento automatico alle immagini del cervello, i ricercatori hanno scoperto che 115 pazienti con schizofrenia, o quasi il 40 percento, non avevano lo schema tipico di riduzione del volume della materia grigia che è stato storicamente collegato al disturbo. In effetti, il loro cervello ha mostrato un aumento del volume del cervello nel mezzo del cervello, in un’area chiamata striato, che svolge un ruolo nel movimento volontario. Durante il controllo delle differenze in termini di farmaci, età e altri dati demografici, i ricercatori non sono stati in grado di trovare una spiegazione chiara della variazione. I pazienti del sottotipo 2 sono molto interessanti, perché hanno misure demografiche e cliniche simili con il sottotipo 1, e le uniche differenze erano le loro strutture cerebrali. Ci sono una varietà di farmaci antipsicotici disponibili per gestire i sintomi della schizofrenia, ma il modo in cui influenzeranno un particolare paziente – sia positivamente che negativamente – è spesso un colpo al buio. I trattamenti per la schizofrenia funzionano davvero bene in una minoranza di persone, abbastanza bene nella maggior parte delle persone e quasi per nulla in una minoranza di persone. Per lo più non si può prevedere questo risultato, quindi diventa una questione di tentativi ed errori. Ora che si sta iniziando a comprendere la biologia alla base di questo disturbo, si spera che un giorno avremo approcci più informati e personalizzati al trattamento. Per quanto riguarda il motivo per cui un intero sottogruppo di pazienti con schizofrenia ha un cervello che assomiglia a persone sane, i ricercatori non sono disposti a speculare. Questo è dove sono perplessi in questo momento. Non lo sanno. Quello che sanno è che gli studi che stanno mettendo tutti i pazienti affetti da schizofrenia in un gruppo, quando cercano associazioni con risposta al trattamento o misure cliniche, potrebbero non utilizzare l’approccio migliore. La ricerca futura fornirà un quadro più dettagliato di questi sottotipi in relazione ad altri aspetti della struttura e della funzione del cervello, i sintomi clinici, la progressione della malattia e l’eziologia.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Two distinct neuroanatomical subtypes of schizophrenia revealed using machine learning”. Christos Davatzikos et al. Brain

Immagine: Schizophrenia Love Painting (Sose Karaxanyan)

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