Nuove scoperte sui disturbi dell’empatia

La maggior parte degli umani si sente male nel fare del male agli altri. Questa cosiddetta “avversione al danno” è la chiave del normale sviluppo morale ed è ridotta negli individui violenti antisociali. Sfortunatamente, si sa poco su ciò che che succede in chi fa del male e mancano efficaci trattamenti farmacologici per la violenza nei criminali psicopatici caratterizzati da una mancanza di avversione al danno. In un nuovo articolo pubblicato sulla rivista leader Current Biology, un team di neuroscienziati del Netherlands Institute for Neuroscience (NIN) mostra che i ratti maschi e femmine mostrano avversione al danno. Questo fenomeno dipende dalla stessa regione del cervello associata all’empatia nell’uomo. Ciò indica che l’avversione al danno è profondamente radicata nella nostra biologia e apre la strada a lavori futuri su come aumentare l’avversione al danno nelle malattie psichiatriche. Tendiamo a credere che solo gli umani abbiano sentimenti morali e che gli animali siano egoisti. Nella lotta per la vita, dovrebbero preoccuparsi di se stessi e dei loro figli, non di estranei. In questo studio i ricercatori hanno studiato se questo è vero. Gli scienziati hanno dato ai ratti una scelta tra due leve che potevano premere per ricevere caramelle (pellet di saccarosio). Dopo che i topi avevano sviluppato una preferenza per una delle due leve, gli scienziati hanno ricablato il sistema di erogazione in modo tale che premendo la leva preferita si producesse anche una spiacevole stimolazione elettrica sul pavimento di un topo vicino. Il vicino scioccato ha reagito manifestando la propria protesta. I ratti smisero di usare la loro leva preferita non appena ottenere le caramelle significava ferire il proprio vicino. Questo era vero se il vicino era un topo con cui avevano condiviso la gabbia o un estraneo totale. Per scoprire se esiste una somiglianza tra avversione al danno nei ratti e nell’uomo, i ricercatori hanno fatto un ulteriore passo avanti. Nell’uomo, esperimenti di imaging a risonanza magnetica funzionale mostrano che la corteccia cingolata anteriore, una regione tra i due emisferi del cervello, si illumina quando le persone si immedesimano nel dolore di un altro essere umano. I ricercatori hanno recentemente dimostrato che la stessa regione nel ratto contiene neuroni specchio emotivi – neuroni che mappano il dolore testimone di un altro ratto sui neuroni del dolore stesso del testimone. Nel presente studio, hanno ridotto l’attività cerebrale nella stessa regione nel ratto iniettando un anestetico locale e hanno osservato che i ratti hanno smesso di evitare di danneggiare un altro ratto per le caramelle. Il fatto che umani e ratti utilizzino la stessa regione del cervello per prevenire danni agli altri è sorprendente.I ratti sono altruisti?Ciò significa che i topi si preoccupano del benessere degli altri topi? A questa domanda è difficile rispondere. Forse un topo smette di premere la leva dannosa perché non gli piace sentire un altro lamento di topo – proprio come non ci piace sentire un bambino che piange su un volo transatlantico. Forse lo fanno perché si sentono davvero dispiaciuti per il loro vicino. Non sappiamo se i ratti avessero una motivazione egoistica o altruistica. Ma in realtà non conosciamo sempre neanche i motivi alla base delle buone azioni degli umani. Qualunque sia il motivo, capire un meccanismo che previene il comportamento antisociale nei ratti è estremamente importante per la cura nei pazienti anti sociali.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Harm to Others Acts as a Negative Reinforcer in Rats”. Julen Hernandez-Lallement, Augustine Triumph Attah, Efe Soyman, Cindy M. Pinhal, Valeria Gazzola, Christian Keysers. Current Biology

Immagine: SOCIOPATH (Ann Supan)

2 commenti Aggiungi il tuo

  1. fulvialuna1 ha detto:

    Discorso complesso. Non so come gli studi possano essere comparati (e certamente elaborati) tra animale e uomo.
    Non ho mai creduto, e chiedo venia alla scienza, che questo possa essere possibile.
    tematiche naturali a mio giudizio lo impediscono.

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    1. Capisco la difficoltà, ma non è così. Ci sono aree cerebrali che possono essere comparate. Ovviamente si parla di modelli che poi vanno verificati negli uomini, ma molto spesso risultati sugli animali trovano conferma nell’essere umano.

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