Il cibo spazzatura crea problemi anche al cervello

Quell’adolescente nella tua cucina che si diletta con fast food, dolciumi e bevande gasate potrebbe non essere in grado di aiutare se stesso – una ragione in più per gli adulti per aiutarli prima di causare danni a lungo termine al loro cervello in via di sviluppo. In un nuovo studio, i ricercatori dell’University of Western Ontario hanno evidenziato l’adolescenza come un periodo di “doppia suscettibilità”. Mentre i cervelli degli adolescenti stanno ancora sviluppando capacità decisionali, la loro scarsa moderazione e il sistema di ricompensa accresciuto li rendono più inclini a mangiare male, il che a sua volta può portare a cambiamenti negativi nel cervello. Questi risultati, secondo i ricercatori, mostrano l’importanza di cambiare i comportamenti e aiutare gli adolescenti a sviluppare precoci abitudini sane per ridurre al minimo questi cambiamenti. Lo studio, pubblicato su The Lancet Child and Adolescent Health, riferisce che gli adolescenti sono più inclini a mangiare cibi ricchi di calorie e ricchi di zuccheri perché non hanno il controllo per regolarli. Il loro cervello sta ancora maturando, quindi sono più sensibili alle proprietà gratificanti di questi alimenti. Ma, allo stesso tempo, mancano dei meccanismi di controllo per impedirsi di mangiare cibi spazzatura. Durante l’adolescenza, la corteccia prefrontale – coinvolta nell’autoregolamentazione, nel processo decisionale e nella ricerca di ricompensa – si sta sviluppando, rendendo difficile per gli adolescenti resistere agli alimenti malsani. Fino a quando quest’area del cervello non matura, è più probabile che gli adolescenti prendano parte ad attività impulsive e in cerca di ricompensa. La corteccia prefrontale è l’ultima area del cervello da sviluppare. È la parte del cervello che è fondamentale per la regolazione comportamentale; è il manager del cervello. Il cervello dell’adolescente ha una tripla vulnerabilità: un impulso accresciuto per i premi, ridotte capacità di autoregolazione e suscettibilità a essere cambiata da fattori ambientali, compresi i cibi spazzatura. Nel tempo, l’eccessivo consumo di cibi ricchi di calorie può portare a cambiamenti nella struttura e nella funzione della corteccia prefrontale, compresa l’alterazione della segnalazione e dell’inibizione della dopamina. Il neurotrasmettitore dopamina viene rilasciato quando viene attivato il sistema di ricompensa del cervello. Può essere attivato da ricompense naturali, come l’interazione sociale, nonché dal consumo di cibi ricchi di calorie. Se un comportamento è gratificante, la dopamina ci fa desiderare di ripetere quel comportamento. Gli adolescenti hanno un numero crescente di recettori della dopamina nel cervello, quindi quando sperimentano qualcosa di gratificante, quell’esperienza di ricompensa e il modo in cui il cervello la elabora si intensifica rispetto a quella di un adulto. Mentre gli adolescenti sovrastimolano i loro sistemi di ricompensa, queste diete malsane possono sfociare in uno scarso controllo cognitivo e in un’impulsività accresciuta mentre passano all’età adulta. Ciò dimostra l’importanza di cambiare i comportamenti e aiutare gli adolescenti a sviluppare precocemente abitudini sane per ridurre al minimo i cambiamenti nel cervello. Una strada che dobbiamo davvero esaminare è l’uso dell’esercizio fisico come un modo per regolare i cambiamenti nel cervello che possono aiutarci a fare scelte dietetiche migliori. Ci sono prove che l’esercizio fisico può aiutare a migliorare il cervello in termini di controllo cognitivo, ma anche a ridurre la sensibilità della ricompensa a cose come gli alimenti. Gli adolescenti non vogliono sentirsi dire cosa fare, vogliono essere in grado di fare le proprie scelte informate. Se fornisci loro informazioni facilmente comprensibili su come la loro dieta sta influenzando il loro cervello, fornendo loro anche altri comportamenti alternativi, ciò li aiuterà a mantenere pratiche di stile di vita sano a lungo termine.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Adolescent obesity and dietary decision making—a brain-health perspective”. Cassandra J Lowe et al. The Lancet Child & Adolescent Health

Immagine: Mass Culture (Irina Davydova)

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