Identificato un marcatore comportamentale precoce per l’autismo

Nel primo studio nel suo genere, i ricercatori dell’Università di Miami hanno trovato un forte segnale comportamentale per indicare a quali bambini che hanno un fratello maggiore con un disturbo dello spettro autistico (ASD) verrà loro stessi diagnosticato un ASD mentre invecchiano. I ricercatori hanno scoperto che tali bambini ad alto rischio che presentano una precoce difficoltà sociale, in particolare un attaccamento insicuro e resistente a un genitore, hanno più di nove volte più probabilità di ricevere una diagnosi di ASD entro i 3 anni rispetto ai bambini ad alto rischio con attaccamenti sicuri. Il riconoscimento precoce di un attaccamento insicuro e resistente, misurato da come i bambini di 15 mesi reagiscono quando vengono brevemente separati e poi riuniti con un genitore, non impedirà una futura diagnosi di ASD. Ma, hanno detto i ricercatori, potrebbe portare a interventi che aiutano i bambini che svilupperanno un ASD a formare relazioni sociali più sicure, il che è spesso difficile per le persone con il disturbo dello sviluppo neurologico. I modelli di attaccamento insicuro sono generalmente associati a risultati di sviluppo emotivo e comportamentale meno ottimali più avanti nella vita rispetto agli attaccamenti sicuri. E ci sono interventi critici progettati sulla sicurezza dell’attaccamento, ma non per i bambini ad alto rischio per ASD. Questo nuovo studio suggerisce la necessità di interventi per i bambini ad alto rischio che si concentrano in particolare sulla sensibilizzazione dei genitori ai comportamenti di comunicazione sociale ed emotiva nei bambini identificati con attaccamenti insicuri resistenti. Si spera che questo sia un mezzo per ridurre i comportamenti di attaccamento resistenti e ridurre gli ostacoli all’acquisizione di competenze sociali, che sono già compromesse nei bambini con autismo. Molti bambini piangono o mostrano altri segni di angoscia quando un genitore parte e rimangono con uno sconosciuto. Ma i bambini sicuri vengono calmati quando il genitore ritorna. Questo, tuttavia, non è il caso dei bambini classificati come insicuri. Non solo piangono quando il genitore se ne va, ma non si tranquillizzano mai veramente quando il genitore ritorna, il che indica che i bambini non sono sicuri della loro capacità di calmarsi. Recentemente pubblicato sulla rivista Developmental Science, il nuovo studio su come la sicurezza dell’attaccamento differisce nei bambini a cui viene successivamente diagnosticata una ASD si basa sulle ricerche precedenti del gruppo. In uno studio precedente hanno scoperto che a circa un bambino su cinque di fratelli con un ASD verrà diagnosticato un ASD, motivo per cui sono considerati ad alto rischio. Ma con l’obiettivo di comprendere la relazione tra la sicurezza dell’attaccamento infantile – la misura preminente della relazione bambino-genitore – e gli esiti successivi dell’ASD, i ricercatori hanno anche studiato se i bambini ad alto rischio avevano maggiori probabilità di essere classificati come non collegati in modo sicuro a un genitore rispetto ai fratelli piccoli di bambini in via di sviluppo. Sebbene i bambini possano dimostrare schemi di attaccamento resistenti, ciò non significa necessariamente che siano diretti verso l’autismo. Sebbene le difficoltà con le relazioni sociali siano la chiave del disturbo dello spettro autistico, nessuno studio precedente aveva valutato gli attaccamenti di sicurezza nei neonati con un rischio familiare di ASD prima della loro successiva diagnosi di ASD, che si verifica in genere dopo i 3 anni. Sappiamo che uno dei problemi fondamentali dell’ASD è questa difficoltà nel formare e mantenere relazioni sociali e la sicurezza dell’attaccamento è la misura chiave della relazione bambino-genitore, quindi ha senso esaminare come la sicurezza dell’attaccamento si collega alle diagnosi di ASD. Non era stato esaminato in modo prospettico, quindi questa è la prima volta che è stato visto prima delle diagnosi di ASD. Per il nuovo studio i ricercatori hanno analizzato la sicurezza dell’attaccamento di 95 bambini che sono stati classificati da programmatori addestrati in quattro diverse classificazioni di attaccamento quando avevano 15 mesi. Quindi i ricercatori hanno cercato una correlazione tra la classificazione dell’attaccamento di ciascun bambino e la sua diagnosi di ASD, o l’assenza di una, quando il bambino ha compiuto 3 anni. Si è scoperto che 16 dei 95 bambini erano neonati ad alto rischio che alla fine hanno sviluppato ASD; 40 erano neonati ad alto rischio che non hanno sviluppato ASD; e 39 erano neonati a basso rischio che allo stesso modo non hanno sviluppato ASD. Reclutati da uno dei più grandi studi a lungo termine del gruppo, tutti i 95 bambini e uno dei loro genitori sono stati inizialmente valutati con la Strange Situation Procedure. A lungo considerato l’approccio gold-based e basato su laboratorio per misurare la sicurezza dell’attaccamento nei neonati, la procedura prevede di separare brevemente i neonati dalla madre o del padre in due occasioni e valutare come reagiscono durante l’assenza dei genitori e al loro ritorno. I bambini sicuri in genere esplorano l’ambiente circostante in presenza dei loro genitori, e quindi cercano di essere vicini al genitore dopo un’assenza. Quelli classificati con attaccamenti insicuri resistenti esplorano meno e spesso non sono confortati dal ritorno dei genitori o da aperture rilassanti. Abbinando la classificazione per ciascuno dei 95 bambini con le loro diagnosi all’età di 3 anni, i ricercatori hanno stabilito che i bambini ad alto rischio con attacchi insicuri avevano più di nove volte più probabilità di ricevere una diagnosi di ASD rispetto ai bambini ad alto rischio con attacchi sicuri. Ci sono molte domande su quando emergono le prime indicazioni di autismo, e questo è un segnale di rischio piuttosto forte a 15 mesi tra i bambini che hanno un fratello maggiore con ASD. Ciò suggerisce che dovremmo anche prendere in considerazione interventi relativi all’attaccamento per i neonati ad alto rischio che mostrano insicurezza. Adesso non viene fatto affatto adesso.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Attachment security differs by later autism spectrum disorder: A prospective study”. Katherine B. Martin, John D. Haltigan, Naomi Ekas, Emily B. Prince, Daniel S. Messinger. Developmental Science

Immagine: Children truth (Jelena Crnogorac)

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