Come l’umanità ha progettato un mondo “maturo” per le pandemie

Le malattie infettive emergenti sono diventate più probabili – in parte a causa del modo in cui le persone si muovono intorno al pianeta e si relazionano con il mondo naturale. Una pandemia può colpire in qualsiasi momento. Ci vuole poco più del giusto tiro di dadi genetici in un virus che circola tra gli animali, seguito da un incontro casuale con una persona o alcune specie intermedie, come maiali o zanzare. Ma mentre il nuovo coronavirus si diffonde in tutto il mondo con una velocità eguagliata da alcune delle malattie infettive emerse in tempi moderni, pone la domanda: perché adesso? Abbiamo sempre avuto eventi di propagazione, in cui la malattia salta dagli animali alle persone. Ciò che è diverso ora è che uno spillover in una parte del mondo può avere conseguenze importanti per il resto del mondo. Abbiamo progettato un mondo maturo per le pandemie. Al centro di questa vulnerabilità è il fatto che le nostre specie si muovono così tanto nel mondo e così rapidamente, sia per affari, svago, sicurezza, educazione, necessità economiche o altre ragioni. Molte malattie sono in grado di muoversi insieme a noi. In effetti, uno degli indicatori di maggior successo di dove si diffonderanno i patogeni è il numero di collegamenti aerei tra le città. Tutta questa interconnessione è particolarmente problematica con una malattia come COVID-19, che può essere trasmessa da persone che non presentano sintomi. Questa malattia è davvero problematica dal punto di vista del controllo. Se non sai di essere malato, potresti salire sull’aereo e spargere virus ovunque. Non sono solo i nostri stili di vita altamente mobili a contribuire a dare alle pandemie una passerella per diffondersi in tutto il mondo. È anche il modo in cui ci riuniamo in città sempre più dense, interagiamo con la fauna selvatica e alteriamo il mondo naturale. Una pandemia è un evento raro, ma se le dai abbastanza tempo, un evento raro diventa una certezza. E onestamente, non sono nemmeno così rari. I virus dell’influenza stagionale, ad esempio, provengono da una malattia che si diffonde regolarmente dagli uccelli selvatici al bestiame domestico. Ogni tanto riceviamo un riassortimento genetico e emerge un nuovo ceppo pandemico. Questo è ciò che ha prodotto le pandemie influenzali nel 1918, 1957, 1968 e 2009. Abbiamo fatto molto per progettare un mondo in cui le malattie infettive emergenti hanno più probabilità di essere consequenziali, così come abbiamo progettato un mondo in cui sono più probabili incendi, inondazioni, siccità e altre conseguenze locali dei cambiamenti climatici e più consequenziale. I coronavirus, come quello che causa la malattia COVID-19, circolano nelle popolazioni di pipistrelli. Non sono molto mortali nei pipistrelli. Ma si riversano in un altro animale che poi lo riversa negli umani. L’animale intermedio che ha trasmesso il virus dai pipistrelli agli umani attualmente non è noto, ma l’emergere del nuovo coronavirus è stato individuato in un mercato di animali vivi a Wuhan, in Cina. Questa è una dinamica che è stata associata a epidemie passate, in cui ci sono molte persone e molti tipi diversi di animali. Soprattutto nei mercati alimentari in cui gli animali potrebbero essere macellati proprio lì, ci sono opportunità per il sangue di mescolarsi e la trasmissione e lo spillover possono accadere. Il contesto più ampio di questo ultimo, mortale spillover è quello in cui gli umani dominano gran parte della Terra. Invadiamo le regioni della biodiversità come le foreste tropicali, sostituendo le popolazioni vegetali indigene con altre specie e accumulando adattamenti a questi ambienti – compresi, potenzialmente, i patogeni – ed esponendoci a nuovi agenti infettivi. Nel frattempo, le pratiche agricole che utilizzano comunemente farmaci antimicrobici per accelerare la crescita del bestiame o prevenire le malattie tra gli animali allevati in spazi ristretti contribuiscono all’evoluzione dei superbatteri, i microbi che resistono al trattamento con antibiotici, antivirali o altri farmaci. Abbiamo fatto molto per progettare un mondo in cui le malattie infettive emergenti hanno più probabilità, così come abbiamo progettato un mondo in cui incendi, inondazioni, siccità e altre conseguenze locali di i cambiamenti climatici sono più probabili e più consequenziali. Naturalmente, le conseguenze di un focolaio di malattia sono tutt’altro che preordinate. Il modo in cui gli umani rispondono a una malattia conta. L’epidemia del 2003 di sindrome respiratoria acuta grave (SARS), ad esempio, è stata controllata attraverso un allontanamento sociale, test, quarantena e trattamento aggressivi. Due dei luoghi più colpiti dalla SARS, Singapore e Hong Kong, hanno utilizzato quell’esperienza per prepararsi all’inevitabile ritorno di una simile infezione respiratoria, e sono due delle grandi storie di successo, finora, del Pandemia di COVID-19. Ma anche la tempistica dei nostri cambiamenti comportamentali è importante. All’inizio di un’epidemia, quando il numero di infezioni è basso, la casualità domina e la previsione è molto difficile. Man mano che l’epidemia si allarga, inizia a diventare più prevedibile. Di conseguenza, anche prima che diventi evidente un focolaio, può sviluppare inerzia. Questo è il motivo per cui dobbiamo agire in anticipo, spesso in uno stato di incertezza piuttosto abbietta. Molto rimane sconosciuto su come il nuovo coronavirus si confronterà con le pandemie passate. È possibile che le chiusure della scuola, l’allontanamento sociale e gli ordini a domicilio ora in atto fermeranno la pandemia abbastanza a lungo da consentire lo sviluppo di un vaccino.

Daniele Corbo

Bibliografia: https://news.stanford.edu/

Immagine: L’immagine è accreditata su Wikimedia, MedicineFTWq; a cura di MIT News.

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