Un attacco su più fronti contro il coronavirus

Squadre di ricercatori medici ad Harvard si sono uniti alla corsa frenetica per trovare un trattamento per il nuovo coronavirus mentre la pandemia globale si intensifica. Gli approcci sono vari e comprendono la progettazione di piccole molecole che possono inibire le proteine ​​nel virus, sfruttando il potere naturale del sistema immunitario umano estraendo gli anticorpi dai pazienti recuperati e riproponendo gli antivirali esistenti realizzati per combattere altre malattie. La necessità è crescente, la posta in gioco è alta. In tutto il mondo ci sono oltre 780.000 casi confermati, secondo l’Organizzazione mondiale della sanità (OMS). L’obiettivo di tutto questo lavoro è sviluppare terapie che aiutino a frenare sia i sintomi che la progressione della malattia. Il consorzio è iniziato alla fine di febbraio come uno sforzo per riunire il talento scientifico biomedico della regione per sviluppare una migliore diagnostica, terapia e potenzialmente un vaccino per COVID-19, la malattia causata dal coronavirus. Negli ultimi giorni, molti possibili trattamenti per COVID-19 sono stati messi in luce dai funzionari sanitari e pubblici, incluso il presidente Trump. Uno dei farmaci più promettenti è un antivirale sperimentale chiamato remdesivir. Viene somministrato per via endovenosa e funziona interrompendo la capacità di un virus di replicarsi. È stato sviluppato per trattare l’Ebola. Altri includono le terapie della malaria clorochina e idrossiclorochina e una combinazione di due farmaci per l’HIV, ritonavir e lopinavir, entrambi soli e combinati con un antinfiammatorio. Qualcuno ha mostrato qualche promessa iniziale nei test di laboratorio con COVID-19, mentre l’efficacia di altri è in gran parte aneddotica. L’OMS ha annunciato il 23 marzo di aver avviato studi clinici globali su questi regimi farmacologici. Alla fine di febbraio, gli Stati Uniti, che non sono coinvolti nella ricerca dell’OMS, hanno avviato il proprio studio clinico per testare la sicurezza e l’efficacia di remdesivir. Anche Gilead Sciences, il biofarmaceutico che ha sviluppato il farmaco, ha avviato un proprio studio. Allo stesso tempo, i prodotti farmaceutici, i laboratori e le università di tutto il mondo hanno avviato studi indipendenti esaminando altre opzioni. Il lavoro sia sul processo di Gilead che sullo studio del National Institutes of Health è in corso presso due degli ospedali affiliati di Harvard. Nonostante il numero di approcci studiati, è troppo presto per dire se qualcuno funzionerà. A questo punto, è meglio seguire la scienza e lasciare che i dati ci guidino. Anche i tempi variano e dipendono dall’approccio. In termini di trattamento a breve termine, qualcosa che potrebbe derivare dal riproporre un farmaco o una molecola esistente, ad esempio, potrebbe essere disponibile in un arco di tempo che potrebbe essere simile o con un po’ di anticipo rispetto ad un vaccino. Le opzioni terapeutiche e gli impatti che si possono avere sono stati esplorati nelle consociate e nelle scuole di Harvard come la Medical School e la TH Chan School of Public Health. Uno degli sforzi principali è al Massachusetts General Hospital (MGH) e al Brigham and Women’s Hospital, dove i medici stanno conducendo studi clinici su remdesivir. Entrambi gli studi sono condotti da professori dell’HMS. Lo studio presso MGH fa parte del processo nazionale del National Institutes of Health, che arruolerà pazienti in 50 siti in tutto il paese. Lo studio esamina se il farmaco allevia i sintomi e aiuta i pazienti a lasciare gli ospedali prima. I pazienti ricevono il farmaco ogni giorno per un massimo di 10 giorni o fino a quando rimangono in ospedale. Lo studio includerà uno spettro di pazienti da quelli lievemente malati a quelli in terapia intensiva. È uno studio in doppio cieco, controllato con placebo, il che significa che il 50 percento riceverà il farmaco mentre l’altra metà riceverà un placebo. I dottori non sapranno chi ottiene cosa. Hanno già arruolato 16 pazienti, ma devono arrivare fino a 30 pazienti, quindi sono a metà strada. È un farmaco abbastanza ben tollerato. Non hanno riscontrato problemi rilevanti nei pazienti che hanno arruolato e il profilo degli effetti collaterali è piuttosto modesto. È endovenoso, quindi è un aspetto leggermente negativo, in quanto significa che dovrà essere somministrato in una struttura medica. Se dimostrato efficace, potrebbe fare una grande differenza per ospedali e singoli pazienti. Al Brigham and Women’s Hospital, ci sono due studi remdesivir, che sono casuali ma non controllati con placebo e stanno cercando di vedere se i pazienti guariscono più rapidamente con il farmaco. Uno degli studi è per pazienti con sintomi moderati, il che significa che devono essere ricoverati in ospedale ma non richiedono un ventilatore. Alcuni dei pazienti in questo studio sono scelti casualmente per ricevere il farmaco per cinque o 10 giorni, mentre altri ricevono solo cure di supporto. È importante notare che le persone che sono entrate in quel modo sono già state in grado di tornare a casa. L’altro studio si concentra su pazienti con infezione grave che di solito richiedono un ventilatore. Ricevono anche il farmaco per cinque o 10 giorni. Il remdesivir potrebbe essere la scommessa migliore, in quanto è in grado di attaccare, non solo difendere. Come parte del consorzio, l’HMS sta seguendo un’altra linea di trattamento promettente noto come anticorpi terapeutici, che il sistema immunitario produce naturalmente per combattere le infezioni. Quel lavoro comporta il prelievo di plasma da pazienti guariti e il suo utilizzo per trattare quelli che ancora lottano. È un’idea che ha più di 100 anni e l’interesse è cresciuto man mano che la pandemia di coronavirus peggiora. La Food and Drug Administration ha approvato l’uso del plasma da pazienti guariti per curare alcuni casi gravi il 24 marzo. Ciò ha seguito l’annuncio del Governatore Andrew Cuomo lunedì che New York avrebbe iniziato a testare il siero di plasma sui pazienti più malati dello stato. La tecnologia odierna consente molti approcci mirati a questo, sono in grado di dissezionare in laboratorio esattamente qual è la frazione attiva del plasma che può combattere la malattia. Sono quelli che un tempo si chiamavano antitossine ma ora sono noti come anticorpi neutralizzanti. Sono effettivamente molecole che hanno attività contro il patogeno specifico. Puoi scegliere in laboratorio gli anticorpi che desideri utilizzare o combinazioni di essi da somministrare come cocktail di anticorpi. I ricercatori possono anche capire quali anticorpi sono i più potenti, fare enormi quantità artificiali per testare su colture cellulari, animali, esseri umani e infine usarli in persone infette o eventualmente usarli per proteggere gli operatori sanitari dal contrarre la malattia. Esistono numerosi laboratori diversi in Harvard e affiliati che hanno iniziato a cercare di utilizzare una varietà di strumenti diversi per vedere se sono in grado di progettare nuove molecole per perseguire obiettivi diversi contro il virus. Ora c’è una priorità assoluta in tutto il mondo per sviluppare questi tipi di terapie basate sugli anticorpi. All’Harvard’s Wyss Institute for Biologically Inspired Engineering , ad esempio, un laboratorio sta usando un anticorpo esistente che si lega alla proteina spike del coronavirus responsabile dell’epidemia di SARS del 2003 per progettare altri anticorpi in grado di neutralizzare allo stesso modo COVID-19. Altri sforzi presso il Wyss Institute coinvolgono team di ricercatori che utilizzano un microchip per computer che ricrea le funzioni degli organi umani, compresi i polmoni, e lo infetta con uno pseudovirus COVID-19 per testare farmaci approvati dalla FDA e nuovi composti che possono essere usati per trattare o prevenire l’infezione. Un altro team sta usando algoritmi computazionali per prevedere strutture chimiche che potrebbero inibire diversi aspetti della biologia e patologia del virus. Presso l’Istituto Blavatnik dell’HMS hanno sviluppato una piattaforma computazionale open source chiamata VirtualFlow che è in grado di schermare regolarmente miliardi di composti chimici o molecole contro un determinato bersaglio. In collaborazione con Google, la piattaforma sta controllando oltre un miliardo di composti che potrebbero interrompere le proteine ​​del coronavirus. È come fermare un’auto in movimento prendendo di mira le sue gomme o il suo motore. In due settimane, sperano di avere un elenco di composti che possono essere ulteriormente esplorati e testati. Questa linea di ricerca si chiama progettazione di piccole molecole. Gli scienziati della Chan School stanno adottando un approccio più teorico. I ricercatori stanno modellando gli effetti di diverse terapie – come la clorochina e il remdesivir – e i vaccini per vedere quali potrebbero avere benefici sostanziali sulla progressione della pandemia, a seconda della loro efficacia e quando possono essere impiegati. Il lavoro di modellistica è in realtà molto importante nel cercare di aiutare a fare passi avanti e capire quanto ci possiamo aspettare da uno di questi farmaci o vaccini. Al Drug Repurposing Hub del Broad Institute of MIT e Harvard , gli scienziati hanno aperto il loro deposito di oltre 6.000 composti, molti dei quali approvati dalla FDA, alla comunità scientifica della Greater Boston e oltre. I ricercatori dell’Hub hanno trascorso anni a curare e verificare questi composti e ora li stanno rendendo disponibili a molti di coloro che lavorano per combattere il nuovo coronavirus. L’altra cosa che interessa è aiutare a raccogliere i risultati delle persone che selezionano la biblioteca di riproposizione e incoraggiare gli utenti a renderli disponibili al pubblico. Questo è fatto in modo che il numero massimo di persone possa beneficiare di ciò che viene appreso il più rapidamente possibile e basarsi su di esso. Questi sentimenti fanno eco al senso di scopo condiviso espresso praticamente da tutti i ricercatori coinvolti negli sforzi disparati. La gravità della situazione ha creato una quantità senza precedenti di apertura e collaborazione fra i ricercatori: c’è troppo da fare.

Daniele Corbo

Bibliografia: “SARS-CoV-2–Positive Sputum and Feces After Conversion of Pharyngeal Samples in Patients With COVID-19”. Fujie Zhang et al. Annals of Internal Medicine

Immagine: The image is in the public domain.

Rispondi

Inserisci i tuoi dati qui sotto o clicca su un'icona per effettuare l'accesso:

Logo di WordPress.com

Stai commentando usando il tuo account WordPress.com. Chiudi sessione /  Modifica )

Google photo

Stai commentando usando il tuo account Google. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto Twitter

Stai commentando usando il tuo account Twitter. Chiudi sessione /  Modifica )

Foto di Facebook

Stai commentando usando il tuo account Facebook. Chiudi sessione /  Modifica )

Connessione a %s...

Questo sito utilizza Akismet per ridurre lo spam. Scopri come vengono elaborati i dati derivati dai commenti.