Un composto nelle bucce della frutta arresta il danno e stimola la riparazione neuronale nella sclerosi multipla

Forgotten fruits Painting by Glory Kuran

La sclerosi multipla (SM), caratterizzata dal graduale aumento della debolezza muscolare e della paralisi, ha una serie di trattamenti che aiutano a fermare la progressione della malattia quando effettuati all’inizio della malattia. Ma i trattamenti attuali difficilmente possono invertire il danno che si è già verificato nelle cellule cerebrali chiamate neuroni. Una nuova ricerca suggerisce che un composto trovato nelle bucce di frutta come mele e prugne e alcune erbe, può ridurre ulteriori danni ai neuroni e anche aiutare a ricostruire le guaine protettive che coprono i neuroni, invertendo il danno. Sebbene l’evidenza sia preliminare – i dati provengono da modelli animali di malattia – è incoraggiante vedere un composto che ferma e ripara i danni nella SM, in laboratorio. È necessario un ulteriore lavoro per testare la sicurezza di questo composto, l’acido ursolico. Ma questo è un nuovo grande vantaggio per il trattamento delle malattie. I ricercatori hanno utilizzato una forma purificata in laboratorio di acido ursolico nei topi che avevano la malattia della SM. Molti esperimenti hanno esaminato i topi nella fase acuta, quando la malattia è appena iniziata o al culmine. Invece, hanno testato se questo composto era efficace nelle malattie croniche, una volta che ci sono già stati danni cronici ai tessuti del sistema nervoso centrale. I ricercatori hanno utilizzato un modello murino di sclerosi multipla che sviluppa lentamente la malattia nel corso della sua vita, imitando la malattia umana. A circa il giorno 12, il topo inizia la fase acuta della malattia, quando compaiono segni di SM, paralisi parziale e quando i farmaci attualmente disponibili sono più efficaci. I ricercatori, tuttavia, hanno iniziato a trattare i topi al giorno 60, uno stadio molto più avanzato della malattia quando si è formato un danno cronico al tessuto nel cervello e nelle corde spinali, che deve essere riparato e rigenerato. I ricercatori hanno curato i topi per 60 giorni e hanno iniziato a vedere un miglioramento al 20° giorno di trattamento. I topi che erano stati paralizzati all’inizio dell’esperimento, hanno riacquistato la capacità di camminare di nuovo, sebbene con debolezza, dopo il trattamento. Non è una cura, ma se si vedesse una risposta simile nelle persone, rappresenterebbe un cambiamento significativo nella qualità della vita. E, soprattutto, si tratta di un’inversione, che non abbiamo mai visto prima con altri agenti in una fase così avanzata della malattia. I ricercatori hanno anche studiato il modo in cui l’acido ursolico ha agito sulle cellule. Hanno osservato che ha soppresso le cellule Th17 – un tipo di cellula immunitaria che è uno dei principali driver della risposta autoimmune patologica nella SM. Molte terapie attualmente attive sembrano sopprimere il Th17. Ma i ricercatori hanno dimostrato che il composto potrebbe attivare le cellule precursori per maturare in cellule necessarie alla produzione di guaina mielinica, chiamate oligodendrociti. Questo effetto di maturazione è il più cruciale. Gli oligodendrociti che producono guaina mielinica si esauriscono nella SM. E le cellule staminali che producono nuovi oligodentrociti sono dormienti e incapaci di maturare. Questo composto aiuta ad attivare quelle cellule staminali nel produrre nuovi oligodendrociti ed è probabilmente responsabile dell’inversione dei sintomi che hanno visto. I prossimi passi per gli investigatori includono testare il composto per sicurezza. Sebbene l’acido ursolico sia disponibile come integratore alimentare, potrebbe essere tossico a dosi elevate. Ci sono ancora diversi test da completare prima dei primi studi clinici. Tuttavia, si stanno muovendo rapidamente con questo approccio promettente.

Daniele Corbo

Bibliografia: “A dual effect of ursolic acid to the treatment of multiple sclerosis through both immunomodulation and direct remyelination”. Yuan Zhang, Xing Li, Bogoljub Ciric, Mark T. Curtis, Wan-Jun Chen, Abdolmohamad Rostami, and Guang-Xian Zhang. PNAS

Immagine: Forgotten fruits (Glory Kuran)

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