L’esposizione a lungo termine all’inquinamento atmosferico porta a un tasso più marcato di declino cognitivo?

Le persone che vivono in aree urbane con livelli più alti di inquinamento atmosferico possono avere un punteggio inferiore nei test di pensiero e di memoria e possono anche perdere le capacità cognitive più velocemente nel tempo, ma è anche possibile che ciò non accada, secondo uno studio pubblicato l’8 aprile 2020 su Nature. I ricercatori hanno esaminato l’associazione tra livelli di inquinamento atmosferico e deterioramento cognitivo e declino dei partecipanti in due grandi studi epidemiologici. Hanno trovato un’associazione tra l’inquinamento atmosferico e il declino cognitivo in un gruppo di studio ma non nell’altro. Poiché le persone vivono vite più lunghe e l’invecchiamento della popolazione cresce, il declino cognitivo legato all’età è una preoccupazione crescente per la salute pubblica con profondi effetti sociali, economici e sanitari, quindi è importante trovare modi per ridurre il rischio. L’inquinamento atmosferico può colpire vaste popolazioni di persone e ricerche precedenti hanno scoperto che potrebbe anche contribuire al declino cognitivo. Tuttavia, i risultati di questa ricerca sono stati contrastanti. Lo studio ha coinvolto persone che vivevano nella zona nord di Manhattan a New York City, che sono state arruolate in due studi a lungo termine più ampi: 5.330 persone con un’età media di 75 anni sono state iscritte al Washington Heights-Inwood Community Aging Project; e 1.093 persone con un’età media di 70 anni si sono iscritte allo studio del Nord Manhattan. Entrambi i gruppi erano etnicamente e razzialmente diversi con partecipanti di colore, bianchi e ispanici. A tutti i partecipanti sono stati dati esami medici all’inizio dello studio e test cognitivi per misurare la memoria, le abilità linguistiche e la funzione esecutiva, che coinvolgono capacità di pensiero come l’organizzazione, la pianificazione e il completamento delle attività. Il gruppo dello studio era composto da Washington-Heights-Inwood di 5.330 partecipanti che è stato seguito in media sette anni con sei cicli di test di follow-up ogni 18 mesi a due anni. Il gruppo di studio della Manhattan settentrionale di 1.093 partecipanti è stato seguito per cinque anni con un ciclo di test di follow-up. I ricercatori hanno utilizzato gli indirizzi residenziali di ciascun partecipante per determinare la propria esposizione a tre inquinanti atmosferici. Tali inquinanti erano biossido di azoto e due gruppi di particolato, particelle di liquidi o solidi sospesi nell’aria di diametro inferiore a 2,5 micron chiamati particelle fini e particelle di diametro inferiore a 10 micron chiamato particolato respirabile. I livelli medi di inquinanti atmosferici erano simili per entrambi i gruppi di partecipanti. In ciascun gruppo, i partecipanti sono stati divisi in quattro gruppi in base alla loro esposizione all’inquinamento atmosferico. I ricercatori hanno scoperto che i partecipanti allo studio Washington-Heights Inwood sono stati esposti a una media annuale di 32 parti per miliardo di biossido di azoto, 13 microgrammi per metro cubo (μg / m3) di particolato fine e 21 μg / m3 di particolato respirabile. La US Environmental Protection Agency (EPA) considera fino a 53 parti per miliardo un livello sicuro di esposizione media annuale al biossido di azoto, fino a 12 μg / m3 per il particolato fine e fino a 50 μg / m3 per il particolato respirabile. Mentre i livelli erano nell’intervallo considerato sicuro dall’EPA, è possibile che questi risultati riflettano livelli più elevati rispetto a un momento precedente. Ciò solleva anche la questione se i livelli federali siano abbastanza bassi da proteggere la salute delle persone. I ricercatori hanno scoperto che nel gruppo Washington Heights-Inwood, le persone con una maggiore esposizione a livelli più alti di inquinamento atmosferico avevano punteggi più bassi sui test all’inizio dello studio e tassi di declino più rapidi. L’esposizione al biossido di azoto è stata collegata a un tasso accelerato di declino cognitivo paragonabile a un anno di invecchiamento. I risultati erano simili per il particolato fine e respirabile. Nel gruppo di Manhattan del Nord, i ricercatori non hanno trovato un’associazione tra funzione cognitiva e inquinamento atmosferico. La differenza nei risultati potrebbe essere dovuta al fatto che il secondo gruppo era molto più piccolo e aveva solo un round di follow-up rispetto ai sei round del primo gruppo. Un punto di forza dello studio è stato che sono stati in grado di analizzare i tassi di declino cognitivo nel tempo, in modo da aggiungere importanti risultati al crescente corpo di prove scientifiche sull’inquinamento atmosferico e sui suoi effetti sulla salute del cervello degli anziani. Sono necessarie ulteriori ricerche per comprendere meglio i risultati contrastanti dello studio. La buona notizia per la salute pubblica è che l’inquinamento dell’aria può essere ridotto, ed è stato fatto in alcune città, attraverso leggi e regolamenti. Ma ci sono ancora milioni di persone che vivono nelle aree del mondo dove sono necessari importanti miglioramenti della qualità dell’aria. Una limitazione dello studio era che, sebbene includesse livelli di inquinamento atmosferico vicino alla residenza di una persona, non teneva conto dei livelli di inquinamento sul luogo di lavoro o altrove. Inoltre, molti partecipanti sono cresciuti in altri paesi e potrebbero aver avuto esposizioni diverse all’inquinamento atmosferico in giovane età.

Daniele Corbo 

Bibliografia: “Long-term exposure to air pollution and trajectories of cognitive decline among older adults”. Nature

Immagine: Pink pollution (Valerio Raffa) 

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