L’esposizione precoce alla cannabis aumenta la sensibilità dei giovani cervelli alla cocaina

Cannabis 2 Painting by Benas Alejūnas

L’uso della cannabis rende i cervelli più giovani più sensibili alla prima esposizione alla cocaina, secondo un nuovo studio sui roditori condotto da scienziati della Columbia University e dell’Università di Cagliari in Italia. Monitorando il cervello di ratti sia adolescenti che adulti dopo aver somministrato loro cannabinoidi sintetici psicoattivi seguiti da cocaina, il team di ricerca ha identificato i principali cambiamenti molecolari ed epigenetici che si sono verificati nel cervello degli adolescenti, ma non negli adulti. Questa scoperta rivela una nuova interazione tra le due droghe che non era mai stata osservata in precedenza direttamente nei dettagli biologici. Questi risultati, riportati questa settimana in Proceedings of the National Academy of Sciences, forniscono una nuova comprensione di come l’abuso di cannabis durante l’adolescenza possa migliorare la prima esperienza con la cocaina e portare a un uso continuo tra le persone vulnerabili. Sappiamo da studi epidemiologici sull’uomo che le persone che abusano di cocaina hanno una storia di uso precoce di cannabis e che la risposta iniziale di una persona a un farmaco può avere un grande impatto sul fatto che continuino a usarlo. Ma rimangono molte domande su come l’esposizione precoce della cannabis influenzi il cervello. Questo studio sui ratti è il primo a mappare i dettagliati meccanismi molecolari ed epigenetici mediante i quali la cocaina interagisce con i cervelli già esposti ai cannabinoidi, fornendo la necessaria chiarezza ai meccanismi biologici che possono aumentare il rischio di abuso di droghe e dipendenza. Ricerche precedenti avevano rivelato differenze chiave nel modo in cui la cannabis e la cocaina influiscono sulla chimica del cervello. Gli studi sulle proprietà di dipendenza della cocaina si sono concentrati tradizionalmente sul percorso dopaminergico mesolimbico, un sistema cerebrale che sta alla base della nostra motivazione per perseguire esperienze piacevoli. Mentre la cannabis migliora l’attività dopaminergica mesolimbica in modo simile alla cocaina, colpisce anche un sistema neurochimico completamente diverso che è diffuso nel cervello chiamato sistema endocannabinoide. Questo sistema è essenziale per lo sviluppo del cervello – un processo che è ancora in corso nell’adolescenza. Oltre al sistema dopaminergico, sia la cannabis che la cocaina sembrano condividere alcune caratteristiche aggiuntive. Studi recenti hanno suggerito che lo sviluppo della brama di cocaina dipende dal sistema glutamatergico del cervello. Questo sistema utilizza il glutammato, una molecola del cervello che funge da trasmettitore sinaptico nel cervello, migliorando la trasmissione dei segnali tra i neuroni del cervello. Secondo ricerche precedenti, così come i risultati presentati nel nuovo studio di oggi, l’uso di cannabis durante l’adolescenza può anche influenzare questo processo di segnalazione glutamatergica. Il gruppo ha esaminato i cambiamenti comportamentali, molecolari ed epigenetici che si verificano quando sia i ratti adolescenti che quelli adulti sono esposti per la prima volta a WIN, un cannabinoide sintetico con proprietà psicoattive simili a quelle del THC presenti nella cannabis, e quindi successivamente esposto alla cocaina. Hanno scoperto che i ratti adolescenti che erano stati pre-esposti a WIN hanno avuto una reazione migliorata alla loro esposizione iniziale alla cocaina. In particolare, hanno osservato questo effetto negli adolescenti ma non nei ratti adulti. Dopo un ulteriore esame, il team ha scoperto che, quando preceduto da una storia di uso di cannabinoidi psicoattivi nell’adolescenza, l’esposizione alla cocaina scatena una serie di reazioni molecolari uniche nel cervello del ratto. Queste reazioni includevano non solo cambiamenti nei suddetti recettori del glutammato, ma anche modifiche epigenetiche chiave. Le modifiche epigenetiche sono distinte, in quanto influenzano il modo in cui i geni vengono accesi o spenti ma non influenzano la sequenza dei geni stessi. Il team della Columbia aveva precedentemente trovato meccanismi epigenetici simili negli animali adulti in risposta alla nicotina e all’alcool nel centro di ricompensa del cervello, noto come nucleo accumbens. Nel presente studio, tuttavia, è stato scoperto che gli effetti epigenetici dei cannabinoidi sono specifici per gli adolescenti e mirano alla corteccia prefrontale del cervello. La corteccia prefrontale, che svolge un ruolo in varie funzioni esecutive, compresa la pianificazione e l’autocontrollo a lungo termine, è una delle ultime regioni del cervello a raggiungere la maturità, un fatto che è stato a lungo legato alla propensione degli adolescenti a comportamenti rischiosi. Inoltre, si osserva spesso un’aberrante attività della corteccia prefrontale nei pazienti che soffrono di dipendenza. Gli sforzi per migliorare la funzione della corteccia prefrontale sono attualmente in fase di valutazione nel trattamento della dipendenza attraverso l’uso della stimolazione cerebrale e altre metodologie. I risultati suggeriscono che l’esposizione ai cannabinoidi psicoattivi durante l’adolescenza innescano la corteccia prefrontale degli animali, in modo che risponda in modo diverso alla cocaina rispetto agli animali a cui era stata somministrata la cocaina senza aver precedentemente sperimentato cannabis. Questi risultati nei ratti offrono importanti indizi sui meccanismi biologici che possono essere alla base del modo in cui diverse classi di farmaci possono rafforzarsi a vicenda nell’uomo. I risultati supportano anche l’idea che l’abuso di cannabis durante l’adolescenza può migliorare l’esperienza positiva iniziale di una persona con un farmaco diverso, come la cocaina, che a sua volta può avere un effetto sul fatto che quella persona scelga di continuare o espandere il loro uso iniziale di cocaina. Questo studio suggerisce che gli adolescenti che usano la cannabis potrebbero avere una reazione iniziale favorevole alla cocaina, il che aumenterà la loro probabilità di impegnarsi nel suo uso ripetuto in modo da diventare dipendenti, soprattutto se portano ulteriori vulnerabilità ambientali o genetiche. La maggior parte delle ricerche su roditori e tossicodipendenze si è concentrata tradizionalmente su animali adulti. Inoltre è stato in gran parte limitato allo studio di una sostanza di abuso alla volta, senza prendere in considerazione una storia di esposizione a farmaci nell’adolescenza. Questi e altri esperimenti sono fondamentali per comprendere i cambiamenti molecolari nel cervello che si verificano durante l’uso di droghe. Questa conoscenza sarà cruciale per lo sviluppo di trattamenti efficaci che frenano la dipendenza prendendo di mira i meccanismi alla base della malattia.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Cannabinoid exposure in rat adolescence reprograms the initial behavioral, molecular, and epigenetic response to cocaine”. by Maria Scherma, Johanna S. Qvist, Arun Asok, Shao-shan C. Huang, Paolo Masia, Matteo Deidda, Ya B. Wei, Rajesh K. Soni, Walter Fratta, Paola Fadda, Eric R. Kandel, Denise B. Kandel, and Philippe A. Melas. PNAS

Immagine: Cannabis 2 (Benas Alejūnas)

2 commenti Aggiungi il tuo

  1. Le perle di R. ha detto:

    Di queste informazioni molti giovanissimi avrebbero bisogno di prenderne visione.

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    1. E non solo i giovani. Su questo tema c’è bisogno di un’informazione scientifica rigorosa, secondo me

      "Mi piace"

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