Disturbi comportamentali più comuni nei bambini esposti a corticosteroidi prenatali materni

Il trattamento con corticosteroidi prenatali materni è una cura standard quando esiste un rischio di parto prematuro. Il trattamento migliora la prognosi dei bambini nati pretermine. Tuttavia, un nuovo studio condotto da esperti dell’Università di Helsinki, dell’Università di Oulu e dell’Istituto finlandese THL per la salute e il benessere mostra che i bambini esposti al trattamento con corticosteroidi prenatali materni hanno tassi più elevati di disturbi dello sviluppo emotivo, comportamentale e psicologico rispetto ai bambini non esposti. La differenza nei tassi di questi disturbi era più evidente nei bambini nati a termine dopo l’esposizione al trattamento con corticosteroidi prenatali materni, come riportato nello studio pubblicato su JAMA. Dei bambini nati a termine esposti a questo trattamento materno, l’8,9% era stato diagnosticato un disturbo dello sviluppo emotivo, comportamentale o psicologico. Tra i bambini non esposti a termine, il tasso era del 6,3%. Nei paesi ad alto reddito, il trattamento con corticosteroidi prenatali è in uso di routine da oltre 30 anni. Le raccomandazioni e le linee guida di assistenza clinica per il trattamento con corticosteroidi prenatali materni differiscono tra continenti e paesi. In Finlandia il trattamento è attualmente raccomandato quando il rischio di parto pretermine è di 34 settimane gestazionali o meno. In alcuni casi, il trattamento è raccomandato anche più tardi nella gestazione. I corticosteroidi accelerano la maturazione fetale, specialmente nei polmoni, e aumentano la capacità di resistenza del bambino allo stress derivante dalla nascita pretermine. Lo studio del registro basato sulla popolazione ha utilizzato i registri delle nascite finlandese e quello delle cure per l’assistenza sanitaria. I registri sono conservati presso l’Istituto finlandese THL per la salute e il benessere, che è l’autorità statistica statutaria per i dati sociali e sanitari in Finlandia. I ricercatori hanno seguito oltre 670.000 bambini nati tra il 2006 e il 2017. Delle madri in gravidanza, il 2,2% è stato trattato con corticosteroidi quando la nascita pretermine era imminente. Il trattamento con corticosteroidi materni è un trattamento efficace, ma i benefici e i danni a lungo termine devono ancora essere valutati. I ricercatori sottolineano che il trattamento con corticosteroidi materni è un trattamento che può essere salvavita per i bambini nati estremamente o molto pretermine. Tuttavia, negli ultimi anni, c’è stato un considerevole dibattito sull’opportunità di espandere le indicazioni terapeutiche oltre le 34 settimane gestazionali. In Finlandia, questo trattamento è raccomandato, ad esempio, nel caso di taglio cesareo elettivo, fino a 36 settimane gestazionali. La settimana gestazionale 36 si riferisce a una gravidanza che dura da 36 settimane e 6 giorni. Questo è uno studio osservazionale e i risultati non dimostrano che i corticosteroidi prenatali sono la causa dei maggiori rischi riscontrati nello studio. Tuttavia, concludono che è importante valutare l’equilibrio tra benefici e danni a lungo termine, in particolare quando si considera se espandere le indicazioni del trattamento a successive settimane gestazionali. La prognosi dei bambini che sono nati prematuri nelle successive settimane gestazionali è molto buona nei paesi ad alto reddito. Delle madri che sono state trattate con corticosteroidi prenatali, il 45% è arrivata al termine della gravidanza. Ciò significa che la previsione della nascita pretermine è spesso molto difficile. Lo studio ha preso in considerazione una serie di fattori che aumentano il rischio di parto pretermine, inclusi disturbi della gravidanza materna e fumo durante la gravidanza. Lo studio ha anche confrontato coppie di fratelli materni nati a termine, di cui un fratello è stato esposto al trattamento con corticosteroidi prenatali materni e l’altro fratello no. Anche in questi confronti tra fratelli, i bambini esposti al trattamento avevano tassi più elevati di disturbi dello sviluppo emotivo, comportamentale e psicologico, suggerendo che i fattori genetici o familiari condivisi non spiegano queste associazioni. Nei bambini nati a termine, i risultati non potevano essere attribuiti a un singolo disturbo specifico. Tuttavia, nei bambini pretermine le cui madri avevano ricevuto un trattamento con corticosteroidi, il tasso di lieve disabilità intellettiva era inferiore rispetto ai bambini pretermine le cui madri non avevano ricevuto il trattamento. Questa scoperta è in linea con quelle che mostrano che il trattamento con corticosteroidi prenatali materni migliora la prognosi dei bambini nati pretermine. Anche se studi sperimentali su animali hanno dimostrato che il trattamento con corticosteroidi prenatali ha effetti dannosi sullo sviluppo neurologico della prole, studi di coorte basati sulla popolazione, come questo, non sono in grado di verificare se uno qualsiasi degli effetti dannosi sui disturbi infantili sia giustificato dal trattamento con corticosteroidi materni o se qualche altro fattore spiega queste associazioni. Hanno testato diversi candidati, ma nessuno di questi fattori ha spiegato le associazioni.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Associations Between Maternal Antenatal Corticosteroid Treatment and Mental and Behavioral Disorders in Children”. by Katri Räikkönen et al. JAMA

Immagine: Pregnant (Fiona Byrne)

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