“L’ormone dell’amore” ossitocina può anche generare comportamenti aggressivi

This is a drawing of two mice

Durante il blocco dovuto alla pandemia, poiché le coppie sono state costrette a trascorrere giorni e settimane l’una nell’altra, alcuni hanno visto il loro amore rinnovato mentre altri sono praticamente in procinto di divorziare. L’ossitocina, un peptide prodotto nel cervello, è così complicata: un neuromodulatore, può riunire i cuori o può aiutare ad indurre aggressività. Questa conclusione deriva da una ricerca unica condotta dagli scienziati del Weizman Institute of Science e del Max Planck Institute of Psychiatry in cui i topi che vivevano in condizioni semi-naturali avevano le loro cellule cerebrali che producono ossitocina manipolate in modo estremamente preciso. I risultati potrebbero far luce sui tentativi di utilizzare l’ossitocina per trattare una varietà di condizioni psichiatriche, dall’ansia sociale e l’autismo alla schizofrenia. Gran parte di ciò che sappiamo sulle azioni dei neuromodulatori come l’ossitocina proviene da studi comportamentali su animali da laboratorio in condizioni di laboratorio standard. Queste condizioni sono rigorosamente controllate e artificiali, in parte in modo che i ricercatori possano limitare il numero di variabili che influenzano il comportamento. Ma numerosi studi recenti suggeriscono che le azioni di un topo in un ambiente semi-naturale possono insegnarci molto di più sul comportamento naturale, specialmente quando intendiamo applicare tali risultati agli umani. Il gruppo ha creato una configurazione sperimentale che consente loro di osservare i topi in qualcosa che si avvicina alle loro condizioni di vita naturali – un ambiente arricchito con stimoli che possono esplorare – e la loro attività viene monitorata giorno e notte con le telecamere e analizzata a livello computazionale. Il presente studio è in corso da otto anni e l’innovazione è quella di incorporare l’optogenetica, un metodo che consente ai ricercatori di accendere o spegnere specifici neuroni nel cervello usando la luce. Per creare una configurazione optogenetica che consentisse al team di studiare topi che si comportavano in modo naturale, il gruppo ha sviluppato un dispositivo compatto, leggero, dispositivo wireless con il quale gli scienziati potrebbero attivare le cellule nervose tramite il controllo remoto. Il gruppo ha introdotto una proteina precedentemente sviluppata da Yizhar nelle cellule cerebrali che producono ossitocina nei topi. Quando la luce del dispositivo wireless ha toccato quei neuroni, sono diventati più sensibili all’input dalle altre cellule cerebrali nella loro rete. Il nostro primo obiettivo era quello di raggiungere quel “punto debole” delle configurazioni sperimentali in cui seguivano il comportamento in un ambiente naturale, senza rinunciare alla capacità di porre domande scientifiche puntate sulle funzioni cerebrali. La configurazione sperimentale classica non è solo carente di stimoli, le misurazioni tendono a coprire solo pochi minuti, mentre hanno avuto la capacità di tracciare le dinamiche sociali in un gruppo nel corso dei giorni. Approfondire il ruolo dell’ossitocina era una specie di test drive per il sistema sperimentale. Si credeva che questo ormone media il comportamento pro-sociale. Ma i risultati sono stati contrastanti e alcuni hanno proposto un’altra ipotesi, definita “salienza sociale” affermando che l’ossitocina potrebbe essere coinvolta nell’amplificazione della percezione di diversi segnali sociali, che potrebbero quindi comportare comportamenti pro-sociali o antagonistici, a seconda di fattori come carattere individuale e il loro ambiente. Per testare l’ipotesi della salienza sociale, il team ha utilizzato topi in cui potevano attivare delicatamente le cellule produttrici di ossitocina nell’ipotalamo, posizionandole al primo posto negli ambienti di laboratorio arricchiti e semi-naturali. Per fare un confronto, hanno ripetuto l’esperimento con i topi collocati nelle configurazioni di laboratorio sterili standard. In un ambiente semi-naturale, i topi inizialmente mostrarono un maggiore interesse reciproco, ma questo fu presto accompagnato da un aumento del comportamento aggressivo. Al contrario, l’aumento della produzione di ossitocina nei topi in condizioni di laboratorio classiche ha comportato una riduzione dell’aggressività. In un ambiente sociale tutto maschile e naturale, ci si aspetterebbe di vedere comportamenti belligeranti mentre competono per territorio o cibo. Cioè, le condizioni sociali sono favorevoli alla competizione e all’aggressione. Nella configurazione di laboratorio standard, una diversa situazione sociale porta a un effetto diverso per l’ossitocina. Se l'”ormone dell’amore” è più probabilmente un “ormone sociale”, cosa significa questo per le sue applicazioni farmaceutiche? L’ossitocina è coinvolta, come hanno dimostrato esperimenti precedenti, in comportamenti sociali come il contatto visivo o sentimenti di vicinanza, ma questo lavoro dimostra che non migliora la socialità su tutta la linea. I suoi effetti dipendono sia dal contesto che dalla personalità. “Ciò implica che se l’ossitocina deve essere utilizzata terapeuticamente, nella ricerca è necessaria una visione molto più sfumata: Se vogliamo comprendere le complessità del comportamento, dobbiamo studiare il comportamento in un ambiente complesso. Solo così possiamo iniziare a tradurre i risultati in comportamenti umani.

Daniele Corbo

Bibliografia: “Wireless Optogenetic Stimulation of Oxytocin Neurons in a Semi-natural Setup Dynamically Elevates Both Pro-social and Agonistic Behaviors”. by Sergey Anpilov, Yair Shemesh, Noa Eren, Hala Harony-Nicolas, Asaf Benjamin, Julien Dine, Vinícius E.M. Oliveira, Oren Forkosh, Stoyo Karamihalev, Rosa-Eva Hüttl, Noa Feldman, Ryan Berger, Avi Dagan, Gal Chen, Inga D. Neumann, Shlomo Wagner, Ofer Yizhar, and Alon Chen. Neuron

Immagine: The image is credited to Weizmann Institute of Science.

2 commenti Aggiungi il tuo

  1. Le perle di R. ha detto:

    Questo studio potrebbe tirare fuori tante casistiche e reazioni sempre più interessanti.

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    1. È vero. L’ossitocina va studiata molto meglio secondo me.

      Piace a 1 persona

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